Tag Archives: Swiss National Bank

“Die Nationalbank ist an vielen Fronten gefordert (Challenges for the Swiss National Bank),” NZZ, 2021

NZZ, August 10, 2021. PDF (title changed by NZZ). Related article in Ökonomenstimme. HTML.

Should the SNB follow the Fed and the ECB and rework its strategy? There is a case for rethinking the broad inflation target, the monetary policy concept, and the communication strategy. Equally important is a strategy review outside of the SNB: The SNB cannot and must not decide about the framework within which it operates.

Conclusion:

Daher ist eine Strategieüberprüfung inner- und ausserhalb der SNB sinnvoll. Geldpolitisch prüfenswert sind das Inflationszielband, die Zentralität des Zinsinstruments und die Kommunikation. Die Glaubwürdigkeit der SNB verbietet ein Auseinanderklaffen von Theorie und Praxis, aber auch allzu häufiges und detailversessenes Feilen an der Strategie, und sie verlangt Konzentration auf das Wesentliche. Gleichzeitig sollte die SNB ihre Bindung an den – gegebenenfalls sich wandelnden – Willen des Gesetzgebers betonen. Bei Fragen, die nicht allein in ihre Zuständigkeit fallen, muss sie klarstellen, dass sie Partei und nicht Schiedsrichterin ist. Damit die SNB auch in Zukunft zu den grossen Schweizer Erfolgsgeschichten zählt, muss sie von Zeit zu Zeit über die Bücher gehen. Doch alleine kann sie die Verantwortung in Geld- und Währungsfragen nicht tragen.

“Schuldenbremse — Licht und Schatten (Debt Brake—Merits and Risks),” FuW, 2021

Finanz und Wirtschaft, June 5, 2021. PDF.

  • The debt brake addresses some political economy frictions, but not others.
  • Focusing too narrowly on explicit government debt it provides incentives to accumulate implicit debt, sell assets, or engage in creative accounting.
  • The political pressure to raise SNB profit disbursements is a symptom of these incentives.

Banks’ Response to Reserve Tiering

In a CEPR discussion paper, Andreas Fuster, Tan Schelling, and Pascal Towbin analyze how banks respond to changes in the threshold level above which reserves held at the central bank are charged negative interest:

… exploiting an unexpected decision by the Swiss National Bank in September 2019 to change the threshold calculation without taking any other policy actions. This change led to a large increase in overall exemptions, but with variation across banks. Using a difference-in-differences approach, we find that banks that experience a larger increase in their exemption threshold tend to raise their SNB sight deposit holdings, funded through more interbank borrowing and more customer deposits. The interbank market is important for the funding choice: banks with low collateral holdings (a proxy for market access) use less interbank borrowing and instead grow their customer deposits; they also pass on negative rates on a smaller share of their deposits. Effects on bank lending behavior are moderate; if anything, banks that benefit from a larger increase in the exemption threshold tend to charge higher spreads and take less risk.

“Die Schattenseiten von Schuldenbremsen (The Dark Side of Debt Limits),” ifoSD, 2021

ifo Schnelldienst 4/2021, April 14, 2021. PDF.

Was Schuldengrenzen aus politökonomischer Sicht besonders attraktiv erscheinen lässt – ihre vermeintliche Einfachheit und Klarheit – birgt also auch Risiken. Es führt dazu, dass Politiker und ihre Wähler die Solidität der Staatsfinanzen über Gebühr an expliziten Bruttoschulden messen. Was aber zählt, wenn es um unerwünschte Umverteilung zulasten künftiger Generationen geht, ist staatliches Nettovermögen in einer umfassenden Gesamtschau.

SNB Profit Distributions

The Federal Department of Finance and the SNB have agreed on a new scheme for the distribution of SNB profits. Agreement for the period 2020-2025, Explanations. Some comments in German (also available as PDF):

Profitieren Bund und Kantone finanziell von den höheren SNB-Ausschüttungen?

  • Höhere Gewinnausschüttungen in der Gegenwart bedingen tiefere in der Zukunft.
  • In erster Näherung bleibt das Nettovermögen von Bund und Kantonen unverändert, denn es berücksichtigt auch den Wert der zukünftigen Ansprüche gegenüber der SNB.
  • Siehe z.B. „Die Volkswirtschaft“ 8-9 2020, HTML.

Warum dann die positiven Reaktionen bei Vertretern von Bund und Kantonen?

  • Politiker/Wähler orientieren sich an den ausgewiesenen Schulden des Staates. Höhere Ausschüttungen ermöglichen eine tiefere Schuldenaufnahme. Daher die Reaktionen.
  • Relevanter als ausgewiesene Schulden ist das Nettovermögen. Dieses wird von Ausschüttungen (in erster Näherung) nicht beeinflusst.

Was ist die primäre Wirkung höherer Ausschüttungen?

  • Die Schuldenbremse wird in der Gegenwart gelockert und in der Zukunft angezogen.
  • Falls die Schuldenbremse bindet, erhöhen frühere, höhere Ausschüttungen den Spielraum für staatliche Ausgaben in der Gegenwart, aber nicht in der Zukunft.
  • Hohe Ausschüttungen könnten über ihre Wirkung auf das Eigenkapital der SNB auch deren geldpolitische Entscheide beeinflussen.

Wie ist die neue Gewinnausschüttungsformel ökonomisch zu bewerten?

  • Ausschüttungen sollten die Geldpolitik nicht konterkarieren.
  • Die Geldpolitik setzt Bilanzlänge und -struktur der SNB als Instrumente ein. Ihre Glaubwürdigkeit kann vom Eigenkapital der SNB abhängen.
  • Demnach müssten Ausschüttungen von Bilanzlänge, -struktur und Eigenkapital der SNB abhängen. Nicht vom Gewinn des Vorjahres.

Wie ist die neue Gewinnausschüttungsformel politökonomisch zu bewerten?

  • Problematisch ist, dass der Eindruck entstehen kann, alle paar Jahre würde unter politischem Druck um eine neue Formel gefeilscht. Die Bindung an eine sinnvolle Regel würde diesem Eindruck entgegenwirken.
  • Gleichzeitig reduziert die neue Formel den politischen Druck. Sie signalisiert die Bereitschaft der SNB zur Diskussion.

Wie könnte ein alternatives Ausschüttungsmodell aussehen?

  • Die SNB erklärt periodisch, welche Bilanzlänge und -struktur sie zur Erfüllung ihrer Aufgaben benötigt. Sie stellt sich der Kritik, entscheidet aber eigenverantwortlich.
  • Ausschüttungen sind nicht zweckgebunden. Dadurch wird vermieden, dass sich Interessengruppen bilden, die systematisch auf höhere Ausschüttungen drängen.

Welches Grundproblem bliebe bestehen?

  • Eine ökonomisch begründete Ausschüttungspolitik führt zu fluktuierenden Ausschüttungen. Diese können die Schuldenbremse konterkarieren.
  • Glättet die SNB hingegen ohne geldpolitische Notwendigkeit ihre Ausschüttungen, masst sie sich eine Kontrolle der Fiskalpolitik an, die ausserhalb ihres Aufgabenbereichs liegt.

“Dirk Niepelt im swissinfo.ch-Gespräch (Interview with Dirk Niepelt),” swissinfo, 2020

Swissinfo, December 14, 2020. HTML, podcast.

We talk about CBDC, the Swiss National Bank, whether CBDC would render it easier to implement helicopter drops, and how central bank profits should be distributed.

“CBDC: State of Play, Practical Challenges, Open Issues,” SUERF Webinar, 2020

SUERF Webinar “CBDC: State of play, practical challenges, open issues” with Ulrich Bindseil (ECB) and Morten Bech (BIS). Moderated by Dirk Niepelt. December 4, 2020, 2 pm.

“Unabhängigkeit der Nationalbank (Independence of the SNB),” FuW, 2020

Finanz und Wirtschaft, July 25, 2020. PDF.

The Swiss National Bank—yes, the Swiss one—feels it must remind politicians of its independence. Parliamentarians from left to right (!) voice demands. To shrink the SNB’s balance sheet? No, for more central bank profits to be distributed sooner rather than later.

I discuss misconceptions, possible motivations, and a constructive response. «The best way to defend the independence of a central bank is never to exercise it.»

“Monetäre Staatsfinanzierung mit Folgen (Monetary Financing of Government),” Die Volkswirtschaft, 2020

Die Volkswirtschaft, July 24 2020. PDF.

Clarifying the connections between outright monetary financing, QE, the distribution of seignorage profits, the relationship between fiscal and monetary policy, and central bank independence.

Abstract:

Wenn Parlamentarier höhere Gewinnausschüttungen der Nationalbank fordern, Kritiker im
Euroraum mehr «Quantitative Easing» oder Helikoptergeld verlangen und andere Stimmen
monetäre Staatsfinanzierung monieren, dann steht die Beziehung zwischen Geld- und
Fiskalpolitik zur Debatte. Eine Auslegeordnung.

“Wenn die Notenbank den Staat finanziert (When the Central Bank Finances the State),” FAS, 2020

FAS, 31 May 2020. PDF.

Monetary deficit financing is the norm—after all, central banks distribute their profits. Monetary financing occurs in the context of regular open market operations and QE and, hyper charged, with helicopter drops. The question is not whether monetary policy should finance the government, but why it does so, and to what extent. Fiscal and monetary policy are inherently connected; what constitutes monetary policy is defined by objectives.

Switzerland Peps Up SMEs

How Switzerland peps up SMEs: Banks are encouraged to extend credit (at 0%). The treasury guarantees the loans. The SNB refinances banks and accepts the guaranteed loans as collateral. Fast and efficient. Eventually, some of these loans will turn into grants of course. But that’s ok; the first-best response to a shock with asymmetric effects does involve transfers if markets are incomplete.

Central Banks Zoom In on CBDC

According to a BIS press release, several leading central banks collaborate with the BIS on matters relating to the introduction of CBDC:

The Bank of Canada, the Bank of England, the Bank of Japan, the European Central Bank, the Sveriges Riksbank and the Swiss National Bank, together with the Bank for International Settlements (BIS), have created a group to share experiences as they assess the potential cases for central bank digital currency (CBDC) in their home jurisdictions.

The group will assess CBDC use cases; economic, functional and technical design choices, including cross-border interoperability; and the sharing of knowledge on emerging technologies. It will closely coordinate with the relevant institutions and forums – in particular, the Financial Stability Board and the Committee on Payments and Market Infrastructures (CPMI).

The group will be co-chaired by Benoît Cœuré, Head of the BIS Innovation Hub, and Jon Cunliffe, Deputy Governor of the Bank of England and Chair of the CPMI. It will include senior representatives of the participating institutions.

BIS Innovation Hub Centre in Switzerland

From the SNB’s press release regarding the newly established BIS Innovation Hub Centre in Switzerland:

The Swiss Centre will initially conduct research on two projects. The first of these will examine the integration of digital central bank money into a distributed ledger technology infrastructure. This new form of digital central bank money would be aimed at facilitating the settlement of tokenised assets between financial institutions. Tokens are digital assets that can be transferred from one party to another. The project will be carried out as part of a collaboration between the SNB and the SIX Group in the form of a proof of concept.

The second project will address the rise in requirements placed on central banks to be able to effectively track and monitor fast-paced electronic markets. These requirements are arising in particular from the greater automation and fragmentation of the financial markets, but also from the increased use of new technologies.

Thomas Jordan and Agustín Carstens signed the Operational Agreement on the BIS Innovation Hub Centre in Switzerland yesterday.

How to Prevent Cash Hoarding when Interest Rates are Strongly Negative

On swissinfo.ch, Fabio Canetg explains how the Swiss National Bank prevents banks from hoarding cash rather than holding reserves at the central bank (which pay negative interest). He points to the following sentence in the SNB’s December 2014 press release (my emphasis) and he speculates that banks could, in principle, implement similar schemes to keep depositors from withdrawing cash:

The threshold currently corresponds to 20 times the minimum reserve requirement for the reporting period 20 October 2014 to 19 November 2014 (static component), minus any increase/plus any decrease in the amount of cash held (dynamic component). The change in the amount of cash held is calculated as the difference between the average cash holdings during the most recent reporting period for which the minimum reserve requirement is determined prior to the reference date (cf. section 5 below) and the cash holdings of the corresponding reporting period in a given reference period.

“Die SNB schuldet den Pensionskassen nichts (Nothing the SNB Owes to Pension Funds),” NZZ, 2019

NZZ, March 13, 2019. PDF. Updated: Ökonomenstimme, March 22, 2019. HTML.

  • Long-term real interest rates do not reflect monetary policy.
  • In the recent past, monetary policy has contributed to lower fixed-income interest rates but also to higher returns on other asset classes.
  • Complaining about low rates but not adjusting one’s portfolio makes little sense; there is no “financial repression.”
  • If politicians want to subsidize pension funds they should contribute funds from the government budget rather than asking the central bank to contribute.
  • Larger and earlier SNB dividend payouts to the government may not be in the government’s interest.

SNB Grants Fintechs Access to SIC

In a press release the Swiss National Bank explains that it

grants access to … [fintechs] that make a significant contribution to the fulfilment
of the SNB’s statutory tasks, and whose admission does not pose any major risks. Entities with fintech licences whose business model makes them significant participants in the area of Swiss franc payment transactions will therefore be granted access to the SIC system and to sight deposit accounts.

The Swiss Financial Market Supervisory Authority is in charge of granting fintech licences.

SNB Rejects Vollgeld and Questions ‘Reserves for All’

In the NZZ, Peter Fischer reports that SNB president Thomas Jordan rejects the Vollgeld initiative and stops short of endorsing the ‘reserves for all’ proposal.

… wehrt sich die Nationalbank auch gegen Vorschläge aus akademischen Kreisen, die von der Nationalbank fordern, nicht mehr nur Banken, sondern auch direkt den Schweizer Bürgern elektronisches Zentralbankgeld zur Verfügung zu stellen. Am einfachsten ginge dies, wenn jedermann bei der SNB ein Konto halten könnte. Jordan warnt davor, dass in einem solchen Fall die bewährte Arbeitsteilung zwischen Privatsektor und Zentralbank zur Disposition stünde. Die Fähigkeit der Banken, Kredite zu vergeben und Fristentransformation zu betreiben, würde eingeschränkt. Das Finanzsystem würde als Ganzes nicht sicherer, sondern unter Umständen sogar stärker destabilisiert, wenn es allen Anlegern möglich wäre, nach Belieben plötzlich in Sichtguthaben bei der Zentralbank zu flüchten. Zudem müsste die SNB etwa bei der Überprüfung der Kunden und ihrer Gelder neu Funktionen übernehmen, die sie bei den Banken besser aufgehoben sieht.

Allerdings konzediert auch Jordan, dass sich die technologischen Möglichkeiten im Bereich des digitalen Geldes rasant weiterentwickeln. Das hat das Potenzial, Zahlungssysteme und die Art, wie die Zentralbank ihre Geldpolitik betreiben kann, zu verändern. Jordan hielt in seiner Rede dazu lediglich fest, die SNB verfolge die Entwicklungen aufmerksam. Noch sind Kryptowährungen zu wenig verbreitet, um aus Sicht der Nationalbank ein ernsthaftes Problem darzustellen. Der E-Franken muss warten.

It is correct that ‘reserves for all’ could increase the elasticity of demand for reserves; if unchecked, this could also increase the risk of bank runs. But the central bank would not have to interact with the general public. And the fact that monetary reform would change the banking business is no decisive argument against such a change.

For my columns on the topic, select the ‘reserves for all’ tag.

Update: The text of Thomas Jordan’s speech, with references to NZZ articles of mine (1, 2).

Swiss Perfectionism

In Der Bund, Adrian Sulc comments on the Swiss National Bank’s perfectionism.

Keine andere Schweizer Organisation kommuniziert so professionell wie die SNB, keine andere Organisation kann so gut dichthalten.

Perfectionism is costly.

Der Personalbestand ist in den letzten fünf Jahren um 18 Prozent auf 795 Vollzeitstellen gestiegen. … Die durchschnittlichen Lohnkosten pro Mitarbeiter betragen mittlerweile 155 000 Franken pro Jahr. Dies weil gemäss Nationalbank fast ausschliesslich Spezialisten aus Wirtschaft und IT eingestellt wurden.

The SNB’s Currency Interventions

On the FT’s Alphaville blog, Matthew Klein reviews Swiss monetary policy over the last years and its effect on the real economy. He concludes that

it seems the SNB’s relentless accumulation of foreign assets has been pointless — at best. More likely, the behaviour qualifies as predatory mercantilism at the expense of the rest of the world, especially Switzerland’s hard-hit neighbours.